Fallece el cosmonauta soviético y primer caminante espacial Alexéi Leónov

Alexéi Leónov, en una imagen de archivo./@roscosmos
Alexéi Leónov, en una imagen de archivo. / @roscosmos

El 18 de marzo de 1965 salío durante doce minutos al exterior de la nave Vosjod-2 cuando sobrevolaba el Mar Negro

RAFAEL M. MANUECOCorresponsal. Moscú

Yuri Gagarin fue el primer hombre en viajar al cosmos, pero el primero que salió a espacio abierto fue Alexéi Leónov. Este viernes falleció en el hospital Burdenko de Moscú a la edad de 85 años a causa de una insuficiencia coronaria aguda. Fue el undécimo cosmonauta soviético, efectuó la primera caminata espacial de la historia el 18 de marzo de 1965 y participó en importantes misiones entre ellas el primer acoplamiento de una nave del la Unión Soviética con una estadounidense en el marco del programa Soyuz-Apollo, el 15 de julio de 1975. Pasó en el espacio un total de siete días y 32 minutos.

Leónov nació el 30 de mayo de 1934 en la localidad de Listvianka, en la región siberiana de Kémerovo. Estudió para ser piloto a partir de 1955 y, en 1960, se incorporó al primer grupo de cosmonautas. Su primer vuelo a bordo de la Vosjod-2 le convirtió en leyenda. Salió de la cápsula por espacio de casi 24 minutos. Sucedió mientras sobrevolaba el continente europeo sobre un fondo negro plagado de estrellas. Le unía a la Vosjod-2 un cable de algo más de cinco metros.

Todo iba bien hasta que, a causa de un exceso de presión, el traje espacial se infló demasiado y el volumen le impidió entrar de nuevo a la nave a través de la escotilla. Así que puso a prueba su sangre fría y espero pacientemente a que disminuyera el aire de la escafandra. Lo hizo con las reservas de oxígeno al límite.

Fotografía de archivo de Alexéi Leónov y el astronauta estadounidense Neil Armstrong.
Fotografía de archivo de Alexéi Leónov y el astronauta estadounidense Neil Armstrong. / EFE

«Sin pedir ni siquiera permiso, reduje la presión a la mitad y las cosas volvieron más o menos a su ser. Sujeté los extremos de la escotilla y entré de cabeza en la esclusa», comentaría años después. Pero ahí no acabaron los problemas de aquel viaje. La escotilla no se cerró herméticamente, dejó de funcionar el sistema de navegación automática y, al tener que efectuar el descenso de forma manual, acabaron en una zona bastante alejada del lugar de aterrizaje calculado. El rescaté se demoró por ello más de lo previsto. Pese a los percances, la misión fue un éxito.

Leónov fue galardonado dos veces con la máxima condecoración de la URSS, la estrella de oro de Héroe de la Unión Soviética. Entre otras actividades, entrenó al grupo de mujeres cosmonautas del que formó parte la primera mujer en viajar al espacio, Valentina Tereshkova. El cosmonauta salvó su vida en 1971 después de que uno de sus compañeros fuera rechazado por la comisión médica y partieran hacia el espacio en la Soyuz-11 sus sustitutos, Dobrovolski, Vólkov y Patsáev. Los tres perecieron al estrellarse la cápsula en el vuelo de regreso.

Alexéi Leónov.
Alexéi Leónov.