La sonda 'InSight' logra aterrizar en Marte

Primera foto de Marte tomada desde 'InSight'. / @NASAInSight

El robot de la NASA que explorará el subsuelo del planeta aterrizó a las 20:54 horas y mandó una foto minutos después

L. A. GÁMEZ

Seis minutos de terror y después... 'InSight' mandó este lunes a las 20:59 horas su primera foto desde Elysium Planitia, cerca del ecuador marciano. Todavía con la tapa del objetivo de la cámara puesta y llena de polvo, fue suficiente para que estallarán de júbilo en el control de la misión, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL), en California. Doscientos cinco días después de partir, el laboratorio de la NASA estaba por fin en Marte. Sano y salvo a 91 millones de kilómetros de casa, 225 veces la distancia que nos separa de la Luna. Y dispuesto a marcar un nuevo hito en la exploración del planeta rojo, cuya superficie perforará y al que hará un chequeo completo 4.500 millones de años después de su nacimiento.

'InSight', que había recorrido 484 millones de kilómetros acompañado de dos minisatélites -MarCO A y MarCO B-, se zambulló en la atmósfera marciana a las 20:47 horas a una velocidad de 19.800 kilómetros por hora. Protegido por su escudo térmico, se enfrentó en su vertiginoso descenso a temperaturas de hasta 1.500º C. Cuatro minutos después del primer contacto con la atmósfera, a las 20:51 horas, abrió su paracaídas, se liberó del escudo y se desplegaron sus tres patas antes de activarse el radar. A las 20:53 horas, se desprendió el paracaídas y, durante casi 20 segundos, cayó a plomo. Luego se encendieron doce retrocohetes y, 22 segundos más tarde, la sonda se posó suavemente en Marte a solo ocho kilómetros por hora. Eran las 20:54 horas.

Dos meses y medio de espera

Una vez en el suelo, el laboratorio comprobó todos sus sistemas y se preparó para mandar su primer mensaje a casa: «Beep», el equivalente robótico a «lo logré». Como la primera foto antes, se recibió gracias a que los minisatélites MarCO hicieron las veces de estaciones repetidoras y reenviaron la señal desde la órbita marciana. «Mientras la mayor parte del país disfrutaba del Día de Acción de Gracias (el jueves) con sus familiares y amigos, el equipo de 'InSight' estaba ocupado haciendo los preparativos finales para el aterrizaje», dijo este lunes Tom Hoffman, director del proyecto en el JPL.

El instrumental del laboratorio no estará completamente desplegado hasta dentro de dos meses y medio, cuando su taladro llegue a los cinco metros de profundidad. Entonces, los tres instrumentos principales empezarán a registrar la actividad sísmica de Marte (SEIS), las oscilaciones en su rotación (RISE) y el calor de su interior (HP3).

 

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