La Tierra sería también habitable más allá de Marte con un eje variable

Órbita Terrestre Simulada. /
Órbita Terrestre Simulada.

Los planetas fluctuantes son menos propensos que los de giro fijo a congelarse

Una inclinación fluctuante en el eje de un planeta no excluye la posibilidad de la vida, según una nueva investigación por astrónomos de la Universidad de Washington, la Universidad Estatal de Utah, Weber State y la NASA. De hecho, a veces puede ayudar.

Eso es porque estos mundos fluctuantes, como los astrónomos a veces los llaman -alteraron su plano orbital por la influencia de los planetas de compañía- son menos propensos que los planetas de de giro fijo a congelarse, ya que el calor de su estrella anfitriona es distribuido de manera más uniforme.

Esto ocurre sólo en el borde exterior de la zona habitable de una estrella, la franja de espacio donde los mundos rocosos podrían mantener agua líquida en su superficie , una condición necesaria para la vida. Los hallazgos, publicados en línea en la edición de abril de Astrobiology, tienen el efecto de extender la zona habitable de un 10 a un 20 por ciento. A su vez, este dato aumenta dramáticamente, hasta casi doblar, el número de mundos considerados potencialmente adecuados para la vida.

Los polos miran a la estrella madre

Esta clase de planetas de inclinación variable se hacen potencialmente habitables debido a que su giro provocaría que sus polos mirasen de vez en cuando hacia la estrella madre, causando que las capas de hielo se derritan rápidamente.

"Sin esta clase de base para el hielo, la glaciación global es más difícil", dijo el astrónomo de la Universidad de Washington Rory Barnes. "Así que la rápida inclinación de un exoplaneta en realidad aumenta la probabilidad de que pueda haber agua líquida en la superficie".

Barnes es el segundo autor del artículo. El primer autor es John Armstrong de Weber State, quien obtuvo su doctorado en la Universidad de Washington. La Tierra y sus planetas vecinos ocupan aproximadamente el mismo plano en el espacio. Pero hay evidencias, dijo Barnes, de sistemas cuyos planetas se mueven en ángulos entre sí. De este modo, "pueden tirar unos de otros desde arriba o desde abajo, cambiando de dirección sus polos " en comparación con la estrella anfitriona".

No hace falta una inclinación estable

El equipo utilizó simulaciones por ordenador para reproducir tales alineaciones planetarias descentradas, preguntándose, dijo, "lo que un planeta parecido a la Tierra podría hacer si tuviera vecinos similares". Sus resultados también argumentan en contra de la opinión extendida entre los astrónomos y astrobiólogos de que un planeta necesita de la influencia estabilizadora de una luna grande - como tiene la Tierra - para tener una oportunidad de albergar vida.

"Estamos encontrando que los planetas no tienen que tener una inclinación estable para ser habitables", dijo Barnes. Sin la luna dijo, la inclinación de la Tierra, ahora en unos bastante estables 23,5 grados , podría aumentar en 10 grados o menos. Los climas podrían fluctuar, pero la vida todavía sería posible. "Este estudio sugiere que la presencia de una gran luna podría inhibir la vida, al menos en el borde de la zona habitable", señaló.

El trabajo se realizó a través del Laboratorio Planetario Virtual de la Universidad de Washington , un grupo de investigación interdisciplinario que estudia la forma de determinar si los exoplanetas podrían tener el potencial para la vida.

Armstrong dijo que la ampliación de la zona habitable podría casi duplicar el número de planetas potencialmente habitables en la galaxia. La aplicación de la investigación y su zona habitable ampliada para nuestro propio vecindario celestial de contexto, dijo , "sería dar la capacidad de poner la Tierra, por ejemplo, más allá de la órbita de Marte y seguir siendo habitable, al menos una parte del tiempo, y eso es una gran cantidad de bienes raíces".

 

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